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Xylella fastidiosa: tendremos que retener el nombre de esta bestia.

A lo largo del Mediterráneo, esta pequeña bacteria siembra la ruina y consternación en las zonas donde golpea y el terror en las que aún no ha llegado. Hay algunas razones para esto.

Xylella fastidiosa ataca una amplia variedad de plantas y árboles, algunos de los cuales son de capital importancia para el hombre. Se ha extendido durante mucho tiempo en América en diferentes cultivos (almendro, cítricos, viña, café, etc.) y surgió en 2013 en Europa, tal vez con la importación de plantas de café de Costa Rica. Ha echado raíces en la región de Lecce en el sur de Italia, y ha puesto sus miras en los olivos. Allí mueren en masa. El diez por ciento del cultivo en la provincia ya se vería afectado.

En noviembre de 2013, la Autoridad Europea de Seguridad Alimentaria estimó que 8.000 hectáreas fueron afectadas en el “talón de la bota italiana”. Fastidiosa se transmite de un árbol a otro por pequeños insectos chupadores – cicádelidos  y cercopoideos – progresando rápido y conquistando nuevos territorios. Las últimas noticias la sitúan cerca de Brindisi, a unos cincuenta kilómetros al norte de su “casa”  en Lecce.

Para el sur de Italia, cuya economía depende en gran medida del olivo, es un desastre. Todavía no se ha encontrado cura. No existe una solución indolora para prevenir la propagación de la fastidiosa. La única manera es arrancar todos los árboles en el perímetro de la zona afectada, incluidos los que no presentan síntomas de la infección.

Hay varias maneras de ver este tipo de calamidad. La primera, y más común, es verlo como una fatalidad, un golpe de la naturaleza. Después de todo, fastidiosa no ha surgido de un laboratorio … Pero es igualmente legítimo ver  estas fulgurantes enfermedades de las plantas como accidentes “industriales” relacionados con la globalización del comercio y de la naturaleza de nuestros sistemas de producción.

Patógenos naturales amplificadores

La ecología de la fastidiosa es inmensamente complejo, y no se trata de discutirlo aquí. Está vinculado a la presencia de los embalses y plantas huéspedes en el territorio y también al comportamiento y abundancia de insectos vectores, el clima, etc. Pero son, por supuesto, los cambios hechos por el hombre en el medio ambiente los que permiten que las bacterias se vuelvan de repente altamente virulentas.

“Aunque fastidiosa está presente en California desde hace más de cien años, sólo se han producido tres brotes importantes durante este período, todos asociados a la vid”, escribió Rodrigo Almeida (Universidad de California en Berkeley, EE.UU.) en un informe publicado en 2008 por la Academia Americana de Ciencias sobre los vínculos entre el medio ambiente y la aparición de enfermedades transmitidas por vectores. La última epidemia hasta la fecha, añade el biólogo “, surgió después de la introducción de un insecto vector polífago e invasivo ‘, a saber: Homalodisca vitripennis.

La introducción, por el hombre, de un pequeño insecto ajeno a la región habría sido pues suficiente para desestabilizar suficientemente todo el sistema y devastar los viñedos del sur de California. No es insignificante que sean los grandes viñedos – la vid es poco diversa genéticamente– los que han sido más afectados.

Este es otro aspecto del accidente en curso. Es probable que los extensos sistemas agrícolas – donde los organismos cultivados son de alta homogeneidad genética – actuen como cajas de resonancia, amplificadores de patógenos naturales. Una bacteria que encuentre una gran cantidad de plantas de su agrado, y puesto que casi-clones de las mismas se cultivan en miles de hectáreas, será capaz de crecer, multiplicarse, y el aumento de su prevalencia en el medio ambiente impulsará la probabilidad de mutación en contacto con otras plantas circundantes. Lo que no era más que un pequeño microorganismo poco importante puede convertirse en un importante plaga.

Desde este punto de vista, existe una clara analogía con los riesgos que plantean los sistemas de producción animal industrial, recordados periódicamente por la aparición de los virus aviares en grandes granjas avícolas.

Mejor defensa contra las bacterias

¿Hasta dónde llegar con la analogía? Según los trabajos realizados por Guillaume Besnard (CNRS, Universidad Toulouse 3) y publicados en febrero de 2013 en Proceedings of the Royal Society B, el sur de Italia se encuentra entre una de las zonas del perímetro del Mediterráneo donde el olivo se reimplantó después de la última edad de hielo, hace cerca de diez mil años; la interacción entre el árbol y su entorno (insectos, hongos, nematodos del suelo, bacterias, etc.) parece menos compleja que en las zonas donde el olivo persiste desde hace más tiempo, como el Levante, el Peloponeso, en el sur España y Marruecos.

Estas interacciones menos complejas y una variedad relativamente pequeña de olivos silvestres (estrechamente relacionada con la diversidad de los olivos cultivados), podrían localmente desempeñar un papel en la propagación de la fastidiosa.

Otra conclusión del trabajo de M. Besnard y sus co-autores: teniendo en cuenta toda la cuenca mediterránea, la diversidad genética del olivo silvestre y domesticada sigue siendo importante “Los olivos cultivados y silvestres forman una especie de continuo que debe ser preservado “, dice Guillaume Besnard. De hecho, esta es probablemente la mejor defensa contra la propagación de enfermedades bacterianas, una especie de seguro contra accidentes “industriales” como el que existe en la actualidad, alrededor de Lecce.

Artículo traducido de Le monde http://www.lemonde.fr/idees/article/2015/04/27/xylella-fastidiosa-accident-industriel_4623366_3232.html